La policía de Texas puede incautar dinero y propiedades con poca transparencia

En enero de 2016, la policía de Houston le quitó 955 dólares a un hombre que, según dijeron, era miembro de una pandilla con antecedentes penales porque sospechaban que estaba vendiendo analgésicos encontrados en su automóvil durante una parada de tráfico. Cuando los fiscales descubrieron que tenía una receta válida para las drogas, retiraron el cargo de posesión.

Pero el dinero del hombre seguía yendo a las arcas del departamento de policía y del fiscal local.

Unos meses más tarde, cerca de la frontera entre Estados Unidos y México, un ayudante del alguacil del condado de Webb detuvo un automóvil en dirección sur que los agentes de la Patrulla Fronteriza habían señalado por tener compartimentos ocultos. No había nada en los compartimentos, pero debido a que los agentes sospechaban que estaba relacionado con el tráfico de drogas, aún se incautaron del Nissan Altima 2007. El conductor no fue acusado de ningún delito.

Las incautaciones destacan la naturaleza controvertida pero complicada de una práctica policial común llamada decomiso de activos civiles, donde las agencias de aplicación de la ley pueden tomar y conservar el efectivo y la propiedad de una persona sin acusarla de un delito. En cambio, el gobierno demanda la propiedad en un tribunal civil, donde los propietarios no tienen derecho a un abogado designado por el tribunal, lo que lleva a demandas con nombres extraños como The State of Texas v. One 2005 Ford Mustang.

Las agencias de aplicación de la ley estatales y locales generan alrededor de $ 50 millones por año a través de las leyes estatales de decomiso de activos, pero hay pocos datos sobre cómo se usa esta poderosa herramienta en Texas. Las agencias y los fiscales deben informar al estado sus ganancias generales de las incautaciones, pero los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley han combatido con éxito las propuestas legislativas que les exigirían que divulguen datos sobre cuánto se incauta en incautaciones individuales y con qué frecuencia están vinculadas a un cargo penal.

Los condados de nuestra investigación

El Texas Tribune examinó miles de páginas de registros judiciales para arrojar luz sobre cómo las agencias policiales utilizan la confiscación de activos en cuatro condados de Texas: el condado de Harris, el más poblado del estado y hogar de Houston; El condado de Smith en el este de Texas; El condado de Reeves en el oeste de Texas, que incautó cientos de miles de dólares de dinero presuntamente proveniente de la droga escondido en automóviles arrastrados por tractocamiones; y el condado de Webb en la frontera, donde muchas incautaciones se produjeron en paradas de tráfico en los carriles en dirección sur de la Interestatal 35 en dirección a México.

El Tribune estudió 560 casos de decomiso presentados en 2016, lo que resultó en la incautación de casi $ 10 millones y 100 vehículos (la investigación no incluye incautaciones procesadas por el gobierno federal, y el Tribune eligió casos de 2016 para capturar sus resultados finales). El estudio incluyó seis meses de casos del condado de Harris y todas las convulsiones de 2016 en los otros condados.

Las incautaciones de efectivo fueron tan pequeñas como $ 290 y tan grandes como $ 1.2 millones, y la policía tomó vehículos que iban desde una camioneta Chevrolet de 1982 hasta una Cadillac Escalade de 2011. También se apoderaron de propiedades como relojes Rolex, cadenas de oro y un televisor de 60 pulgadas.

El análisis del Tribune también encontró:

La mitad de las incautaciones de efectivo fueron por menos de $ 3,000. En los condados de Harris y Smith, más de dos tercios tenían menos de $ 5,000.
Aproximadamente dos de cada cinco casos de decomiso comenzaron con una parada de tráfico.
Muchos casos estaban relacionados con la posesión de pequeñas cantidades de drogas. En el condado de Smith, el Chevrolet Trailblazer 2003 de una mujer fue incautado después de que la policía encontrara medio gramo de metanfetamina sospechosa y un porro parcialmente ahumado en el automóvil.
En casi el 60% de los casos, las personas no combatieron sus incautaciones en los tribunales en absoluto, lo que resultó en que los jueces entregaran la propiedad a los gobiernos locales por defecto.
Dos de cada 10 casos no resultaron en un cargo criminal relacionado contra el dueño o poseedor de la propiedad; en el condado de Webb, más de la mitad no lo hizo.
Y en aproximadamente el 40% de los casos, nadie a quien se le quitó una propiedad fue declarado culpable de un delito relacionado con la incautación.

Estas incautaciones policiales han sido criticadas por defensores de los derechos de propiedad y críticos de todo el espectro político, quienes dicen que la confiscación de activos civiles otorga demasiado poder a la policía y proporciona un fuerte incentivo financiero para que tomen dinero y objetos de valor. Pero también es ferozmente defendida por la policía y los fiscales, quienes argumentan que la práctica es una herramienta necesaria para combatir las organizaciones criminales como los cárteles de la droga al golpearlos donde más les duele: en sus ganancias.

100%

El resultado penal de 560 casos de decomiso civil en Texas

75%

El Tribune rastreó casos de decomiso de activos en cuatro condados de Texas. Esto es lo que pasó con las personas involucradas.

No acusado penalmente

50%

Cargos pendientes o condena

Acusado pero no condenado

25%

Condenado o declarado culpable

Nota: Nuestro estudio incluyó los casos de los primeros seis meses de 2016 en el condado de Harris y el año completo para los otros condados.

Harris

463 casos

Webb

57 casos

Herrero

35 casos

Reeves

5 casos

Tomar una propiedad sin una condena penal es una violación de las libertades civiles de los propietarios, dijo Arif Panju, abogado del libertario Institute for Justice.

“Existe el principio de ser inocente hasta que se demuestre lo contrario, y el decomiso simplemente toma eso y lo pone de cabeza”, dijo. “Eso plantea todo tipo de problemas constitucionales”.

En febrero, el grupo ganó un caso de la Corte Suprema de Estados Unidos que limita las confiscaciones en casos estatales donde el valor de lo incautado supera la gravedad del delito relacionado.

Y cada vez más estados, como Michigan y Arkansas, han adoptado recientemente una legislación que exige una condena penal para la mayoría de las confiscaciones. Tanto las plataformas del partido demócrata como del republicano en Texas pidieron el año pasado que las fuerzas del orden aseguren una condena penal para mantener los activos incautados.

Esta historia es parte de una iniciativa de informes colaborativos respaldada por el Pulitzer Center on Crisis Reporting. Todas las historias se pueden encontrar aquí.

Pero las fuerzas del orden han obstaculizado tales propuestas en el Capitolio de Texas durante años, argumentando que los casos penales pueden ser desestimados por razones que no tienen nada que ver con la culpa, como un acusado que acepta declararse culpable en un caso si los fiscales descartan otro. Los fiscales también les han dicho a los legisladores que no siempre es posible, o en interés de la justicia, presentar cargos penales por confiscación.

Señalan casos como los del condado de Reeves, donde dicen que el efectivo incautado está claramente relacionado con la actividad delictiva, pero los conductores de camiones lo transportan sin saberlo.

“El decomiso de activos civiles es una necesidad para nosotros en estos corredores de drogas para poder operar”, dijo el alguacil del condado de Jackson, A.J. Louderback, hablando en nombre de la Asociación de Alguaciles de Texas, dijo en la única audiencia legislativa del estado sobre el cambio de las leyes de decomiso este año. “Es la herramienta más eficaz que tenemos para luchar contra los cárteles en el estado de Texas”.

Los opositores replican que, en tales casos, existen otros mecanismos legales para que la policía incaute y se quede con el efectivo, ya que los conductores no lo reclaman. Diecisiete estados ahora requieren condenas penales en la mayoría de los casos de decomiso, argumentan, y Texas podría hacer lo mismo.

“Escuchamos a la policía y los fiscales decir que estas son herramientas vitales, sin embargo, los estados de todo el país están descubriendo una manera de combatir el crimen y la actividad criminal y respetar los derechos de propiedad, las libertades civiles y los derechos al debido proceso de los ciudadanos. Chris Harris, analista de políticas y datos del grupo de defensa Just Liberty, dijo en la audiencia legislativa de abril.

Los críticos también dijeron que la baja cantidad en dólares de la mayoría de las incautaciones que revisó el Tribune socava un argumento estándar de las fuerzas del orden: la incautación se utiliza principalmente para atacar organizaciones criminales de alto nivel.

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“Una de las cosas que creo que la oficina del fiscal de distrito haría pensar a la gente es que todos estos casos involucran a grandes capos de la droga”, dijo Jennifer Gaut, abogada que representó a varias personas en la muestra del Tribune y ahora trabaja para el condado de Harris. Defensoría Pública. “La mayoría de los casos son pequeñas cantidades de dólares y ese no es … el mensaje que intentan transmitir.

Pero Angela Beavers, la fiscal principal de decomiso civil de la Oficina del Fiscal de Distrito del Condado de Harris, dijo que las incautaciones más pequeñas son comunes cuando la policía detiene a los traficantes callejeros, que son un engranaje integral en las organizaciones de tráfico de drogas.

“¿Por qué permitiríamos que los comerciantes callejeros se beneficien de sus delitos? Estos son los traficantes que arruinan comunidades y familias ”, dijo en un correo electrónico.

Ante un esfuerzo creciente para cambiar las leyes de decomiso de Texas, la policía y los fiscales han señalado los efectos positivos que el dinero incautado puede tener en sus comunidades, como proporcionar chalecos antibalas para la policía y comprar drogas que pueden revertir las sobredosis.

“Entendemos que la confiscación de activos está recibiendo una luz negativa, pero hay cosas muy buenas que se derivan de [eso]”, dijo el fiscal adjunto de distrito del condado de Smith, Thomas Wilson, quien procesa los casos de confiscación civil. “No quiere que los traficantes de drogas se beneficien y sigan utilizando estos medios para vender drogas ilícitas”.

En el condado de Harris, las fuerzas del orden incautaron efectivo y propiedades casi 18 veces por semana

En febrero de 2016, la policía de Houston encontró más de $ 1.2 millones escondidos en un camión cargado en un tractor-remolque que detuvieron en la Interestatal 10. Cuando el conductor afirmó no tener conocimiento del efectivo, la policía confiscó el dinero presuntamente relacionado con las drogas y dejó ir al conductor. sin cargos.

 

Condado de Harris

Popular. 4,7 millones

Houston

Otra incautación importante se debió a una redada de drogas en el oeste de Houston y recaudó más de $ 560,000, una de varias incautaciones de alto valor que se produjeron al final de largas investigaciones y resultaron en condenas penales.

Esas fueron algunas de las 463 incautaciones en los primeros seis meses de 2016 que recaudaron $ 8 millones en efectivo y casi 70 vehículos en el condado de Harris, hogar de 4.7 millones de personas, según la investigación del Tribune.

La policía también incautaba regularmente cantidades significativas de dinero en efectivo de las personas mientras vigilaba las terminales de autobuses en el este de Houston y detenía a lo que describían en sus informes como personas hispanas sospechosas o de aspecto nervioso. Se incautaron cantidades en efectivo que van desde $ 12,000 a $ 300,000 a 17 personas que fueron registradas después de bajar de los autobuses. La policía acusó a la mayoría de ellos de lavado de dinero, pero liberó a dos sin cargos después de incautar su dinero.

$ 8 millones
Efectivo incautado por la policía en el condado de Harris
67
Vehículos incautados por la policía
15%
Casos sin cargos penales relacionados
Beavers, el fiscal del condado de Harris, dijo que los oficiales que vigilan las estaciones de autobuses son parte de un grupo especial de trabajo antidrogas y han recibido una amplia capacitación sobre cómo detectar a los mensajeros de dinero, conocidos como mulas, que transportan dinero a los cárteles de la droga.

“Los agentes tienen una presencia visible en las estaciones y cuando reconocen a alguien que está exhibiendo comportamientos que no son habituales para el público viajero normal, se identificarán y tendrán una conversación consensuada con el individuo para determinar si está transportando drogas ilegales o dinero de la droga ”, dijo Beavers al Tribune en una declaración escrita.

En el condado de Harris, la policía incautó dinero en 429 de los 463 casos.

 

Pero por cada incautación de seis cifras, las agencias de aplicación de la ley del condado tenían casi dos docenas de casos de efectivo más pequeños: la mitad resultó en menos de $ 3,000 incautados; más de las tres cuartas partes aportaron menos de $ 10,000.

En estos casos, la policía tomó dinero en efectivo de personas como Ovide Ned, cuyo automóvil fue registrado después de una parada de tráfico en el norte de Houston, según los registros judiciales. Después de encontrar una botella de analgésicos recetados y $ 955 en el bolsillo y la billetera de Ned, la policía acusó al hombre de 40 años de posesión de drogas y se llevó el efectivo. Y aunque la policía retiró el cargo penal después de que Ned presentó una receta válida para las drogas, el condado se quedó con el dinero.

La policía de Houston dijo en su informe de incautación que creían que el efectivo era dinero de la droga porque Ned era un conocido miembro de una pandilla con un largo historial criminal, y encontraron tres cajas de bolsas de plástico para sándwiches en su baúl que asociaron con el tráfico de drogas. Beavers le dijo al Tribune que Ned “obviamente estaba vendiendo las píldoras”, y agregó que los traficantes de opioides comúnmente obtienen múltiples recetas de las clínicas para el dolor.

“Todo lo que tienen que hacer para que el caso criminal desaparezca es producir una de estas recetas para que la posesión no sea ilegal”, dijo. “No significa que el dinero incautado no sea contrabando”.

Ned no respondió a las solicitudes de comentarios para esta historia.

Gaut, el abogado defensor de Houston, dijo que estos casos de bajos dólares casi siempre dan como resultado que las fuerzas del orden obtienen el dinero sin luchar.

“En cierto modo creo que beneficia a la policía confiscar estos montos de dólares más pequeños porque … la gente no puede encontrar representación [legal]”, dijo. “Entonces, si son $ 4,000, incluso si lo recuperamos todo, voy a recibir como $ 1,000 por tal vez 30 horas de trabajo”.

Este es el segundo de una serie sobre decomiso de activos de The Texas Tribune. Lea nuestro artículo anterior sobre las batallas legislativas que rodearon el tema en Texas.

Los fiscales del condado de Harris han estado a la vanguardia de la lucha de las fuerzas del orden contra las leyes propuestas para restringir el decomiso de activos civiles en los últimos años. Beavers viaja con frecuencia al Capitolio de Texas para testificar en apoyo de la confiscación de activos.

En la audiencia legislativa más reciente en abril, mientras los legisladores consideraban una propuesta para exigir condenas por el delito que provocó una incautación, Beavers dijo que se presentaron cargos penales en todos menos el 5% de los casos de incautación del condado de Harris en 2018. El representante estatal Harold Dutton, un demócrata de Houston que ha presentado en repetidas ocasiones una legislación para exigir condenas por decomiso, no se lo tragó; pensó que el porcentaje era mucho mayor según su propia experiencia trabajando como abogado en tales casos.

“Señora, le voy a decir como abogado en ejercicio en el condado de Harris, no creo que esté siendo honesta con este comité”, dijo.

“Bueno, tenemos las estadísticas”, respondió. Más tarde, Beavers proporcionó datos de 2018 que indicaban que el 6% de las incautaciones no tenían un caso penal adjunto.

Examinando el condado de Harris

documentos judiciales para casos presentados en los primeros seis meses de 2016, el Tribune encontró que el 15% no incluía cargos penales relacionados con el motivo declarado de la incautación, como un delito de drogas. Casi el 40% de las incautaciones no resultaron en una condena o declaración de culpabilidad relacionada.

Los datos del condado de Harris proporcionados al Tribune durante el mismo período indicaron que el 11% de los casos de incautaciones no incluían cargos penales.

Beavers dijo que la discrepancia se puede explicar porque los fiscales optan por presentar cargos más serios en algunos casos de incautación, en lugar de acusar a un sospechoso del delito que provocó la incautación.

“Cuando un traficante de drogas es un delincuente y tiene un arma, pero también ha ganado su dinero vendiendo drogas y se queda con una cantidad menor de drogas, no lo acusaremos tanto del delito grave como del delito menor”, dijo Beavers al Tribune.

Además, argumentó, todavía está relacionado con la incautación, a pesar de no estar directamente relacionado con el cargo inicial: “Tener y portar armas no es ajeno al negocio del tráfico de drogas”.

Illustration by Jacob Villanueva

En la frontera entre Estados Unidos y México, la mayoría de las incautaciones en el condado de Webb no estaban relacionadas con un cargo criminal

La policía del condado de Webb recaudó alrededor de $ 675,000 en 2016 al mantener sus ojos en la autopista que se dirigía a México, lo que representa más del 80% de sus incautaciones de efectivo durante el año.

Condado de Webb

Popular. 275,910

 

Hicieron 60 incautaciones en general, y menos de la mitad de esos casos resultaron en un cargo criminal y alrededor del 30% terminaron en condenas penales o declaraciones de culpabilidad hasta el momento. El fiscal de distrito del condado de Webb se negó a comentar para este artículo.

La mayoría de esas incautaciones comenzaron con paradas de tráfico, muchas de las cuales ocurrieron en un tramo de 15 millas de la Interestatal 35 en dirección sur hacia México. El gobierno federal ha declarado a la región como un “Área de tráfico de drogas de alta intensidad”, con drogas que se trasladan al norte hacia Texas y dinero que se dirige al sur hacia los carteles mexicanos.

Pero el cruce fronterizo de Laredo también es un imán para los compradores mexicanos que invierten dinero en los centros comerciales y tiendas del sur de Texas.

“La I-35 es básicamente su arteria principal hacia la ciudad desde el resto de América del Norte”, dijo Joe Baeza, portavoz del Departamento de Policía de Laredo. “Somos el comienzo del camino de ladrillos amarillos aquí”.

Dijo que un puesto de control de la Patrulla Fronteriza de EE. UU. Inspecciona los vehículos que se dirigen al norte hacia Texas, y los policías locales a menudo están atentos a las ganancias de las drogas que viajan al sur. Las agencias del condado de Webb realizaron dos incautaciones, una Dodge Ram 2012 y una BMW serie 5 2008, en paradas en dirección norte después de encontrar drogas en ambos vehículos, en comparación con 16 incautaciones de efectivo en carriles en dirección sur.

Cuando Salvador Morales Ortiz fue detenido cerca del marcador de milla 14 en dirección a México en julio de 2016, la policía ya estaba familiarizada con su automóvil: los agentes de la Patrulla Fronteriza habían marcado el Nissan Altima 2007 con placas mexicanas cuando cruzó a los EE. UU. El día anterior por tener compartimentos añadidos, pero vacíos.

Luego, un alguacil del condado de Webb lo detuvo mientras se dirigía hacia el sur, diciendo que el dispositivo GPS en su parabrisas delantero obstruía su vista y registró el auto.

“Desafortunadamente, ambos compartimentos estaban vacíos”, escribió el diputado en una declaración jurada.

Liberaron a Morales Ortiz, pero se apoderaron del auto.

Morales Ortiz, que tenía domicilio en México, nunca fue acusado de ningún delito y no pudo ser contactado para hacer comentarios.

Baeza dijo que si bien no es ilegal que un vehículo tenga compartimentos especiales, “es altamente sospechoso”.

“Puedes hacerle cualquier cosa a tu auto, puedes ponerle unos cuernos largos y nadie te va a decir mucho”, dijo Baeza. “Pero cuando reparte la caja de una camioneta y es suficiente para esconder narcóticos o dinero en ella, el propietario promedio de un automóvil no va a hacer esas personalizaciones en un vehículo”.

 

 

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