We are no less American

Cuando los dolores de parto indicaron que Clarissa Muñoz por fin iba a ser madre, se subió a un automóvil y se dirigió dos horas por la frontera de Texas hacia uno de los puntos más críticos de coronavirus del país.

Primero fue a un hospital tan desesperado por ayuda que las enfermeras recientemente hicieron 49 llamadas telefónicas para encontrar una cama a 700 millas de distancia para transportar a un hombre moribundo con el virus. Desde allí, fue llevada a un hospital más grande en ambulancia. En el camino, pasó por una funeraria que generalmente maneja 10 servicios al mes, pero es de hasta nueve a la semana. Y cuando finalmente llegó para dar a luz, se vio sorprendida por otra complicación: una prueba reveló que ella también estaba infectada.

Horas después, a Muñoz se le concedieron solo unos segundos para poner los ojos, pero no las manos, sobre su primogénito, que rápidamente se fue.

En la puerta sur de Estados Unidos, el Valle del Río Grande, el fracaso de los Estados Unidos para contener la pandemia ha quedado al descubierto. Durante casi un mes, esta zona fronteriza de 2 millones de personas en el sur de Texas suplicó por un hospital de campaña, pero no fue sino hasta el martes que uno estaba listo y aceptaba pacientes. Solo en julio, el condado de Hidalgo reportó más de 600 muertes, más que el área de Houston, que es cinco veces más grande.

En DHR Health, uno de los hospitales más grandes de la frontera, casi 200 de las 500 camas pertenecen a pacientes con coronavirus aislados en dos unidades. Una tercera unidad está en proceso. Eso ni siquiera incluye la sala de maternidad COVID-19, donde las madres y los recién nacidos se separan de inmediato.

Los médicos y las enfermeras sacaron al bebé de Muñoz de la sala de partos y lo llevaron a un pasillo sellado con una lona con cremallera para restringir el aire contaminado. Siete horas después, ella todavía no sabía su peso. Al otro lado de la calle, las alarmas sonaban constantemente en una unidad de cuidados intensivos de coronavirus, convocando a las enfermeras para hacer rodar a los pacientes sobre sus estómagos para forzar más aire a sus pulmones.

“Es una sensación muy, muy fea”, dijo Muñoz sobre ver cómo se llevaban a su hijo.

Texas reabrió más rápido que la mayoría de los Estados Unidos, solo para dar marcha atrás ante brotes masivos. Los funcionarios de salud dicen que lo peor de un resurgimiento de verano parece estar detrás del estado en su conjunto, pero la frontera es una sombría excepción. Los médicos temen que otra ola de castigo esté a la vuelta de la esquina.

Esta región predominantemente hispana es cruelmente vulnerable a COVID-19. La prevalencia de diabetes aquí es aproximadamente tres veces el promedio nacional, y los hogares tienen los ingresos más bajos en Estados Unidos, lo que se suma a la dificultad de frustrar el virus.

Incluso el clima ha aumentado la carga. El primer huracán de la temporada cruzó la frontera hace dos semanas. Al principio, los funcionarios locales esperaban que la tormenta llamada Hanna arrasara con las reuniones familiares y se arrastrara por el bar, lo que ralentizaría la propagación. En realidad, el sistema dejó sin electricidad a miles de hogares durante días, llevando a las familias a un contacto más cercano con familiares cuyas luces permanecían encendidas.

Ahora, dijo Maritza Padilla, subdirectora de enfermería de DHR Health, “no hay posibilidad” de aplanar la curva de infección de la región.

En el hospital, un monitor de televisión muestra la lucha en tiempo real: los rectángulos verde azulado representan camas de hospital ocupadas, y los rectángulos verdes son camas abiertas. La cuadrícula es casi todo verde azulado. En una pizarra, las “bolsas para cadáveres” se garabatean en una lista de artículos necesarios.

Una organización benéfica de ayuda cristiana que abrió un hospital de campaña de coronavirus en el Central Park de Nueva York visitó la frontera a mediados de julio con el objetivo de construir otra instalación. Eso nunca funcionó, y tampoco tuvo otra idea enviar pacientes a los hoteles. La semana pasada, el gobernador republicano Greg Abbott anunció que un centro de convenciones del condado de Hidalgo se convertiría en un hospital.

Las autoridades locales siguen frustradas.

“Necesitamos la ayuda. Nuestra casa está en llamas ”, dijo el alcalde de la ciudad de Río Grande, Joel Villarreal. “No somos menos estadounidenses que otras personas en otras partes del país”.

Martha Torres, enfermera del Hospital Memorial del Condado de Starr, sabe sobre buscar ayuda en vano. Ella ha pasado turnos enteros llamando a otras unidades de cuidados intensivos en Texas para aceptar transferencias de helicópteros desde su unidad de 29 camas. Algunos pacientes son enviados a lugares tan lejanos como Oklahoma City, y pocos sobreviven después del largo vuelo, dejando a las familias con la carga de llevar los cuerpos de vuelta a casa.

Una entrada a la sala COVID-19 del hospital se asemeja a una puerta de patio comercial, del tipo que se vende en las ferreterías grandes. La semana pasada, Alex García, de 26 años, visitó a su padre mirando por la ventana exterior de su habitación. Ambos hombres son trabajadores de tuberías.

Esa misma noche, Emily López se estaba preparando para el funeral de su madre solo unas semanas después de que su tía murió del virus. Los dos habían estado jugando bingo juntos antes de enfermarse, y otros dos miembros de la familia también fueron hospitalizados. “En esta área, no es una broma. Es vida o muerte ”, dijo.

La sala de maternidad COVID-19 en DHR Health es un lugar de relativa calma pero con sus propios problemas. Entre ellos está el desafío de cuadrar las mejores prácticas con las realidades del sur de Texas, incluidas las pautas que recomiendan que la madre permanezca aislada en casa y

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